Rythme circadien

昼夜节律 zhòu yè jié lǜ

Un rythme circadien est un rythme biologique d’une durée de 24 heures environ, qui possède au moins un cycle par période de 24 heures.

Le rythme veille-sommeil marque de manière proéminente le quotidien d’une majorité d’animaux, aussi bien chez les invertébrés que chez les humains. Au sens strict, les rythmes circadiens sont endogènes. Ils sont produits par des horloges biologiques, qualifiées elles aussi de circadiennes. Celles-ci opèrent même en absence de tout stimulus extérieur, dans des conditions parfaitement constantes de lumière et de température, pendant des semaines voire des mois. L’étude formelle des rythmes biologiques est appelée chronobiologie.

L’horloge interne, métronome de l’organisme

C’est une horloge interne, nichée au cœur du cerveau, qui impose le rythme circadien à l’organisme, tel un chef d’orchestre. Toutes les espèces animales et végétales ont leur propre horloge interne, calée sur leur rythme. Chez l’humain, cette horloge se trouve dans l’hypothalamus. Elle est composée de deux noyaux suprachiasmatiques contenant chacun environ 10 000 neurones qui présentent une activité électrique oscillant sur environ 24 heures. Cette activité électrique est contrôlée par l’expression cyclique d’une quinzaine de gènes “horloge”.

Les noyaux suprachiasmatiques régulent ensuite différentes fonctions de l’organisme grâce à des messages directs ou indirects. Ils innervent directement et indirectement des régions cérébrales spécialisées dans différentes fonctions comme l’appétit, le sommeil ou la température corporelle. Ils entraînent en outre la production cyclique d’hormones agissant à distance, sur d’autres fonctions.

Oscillations circadiennes, Etienne Challet
Illustration d’horloges secondaires dans les tissus périphériques et schéma des mécanismes moléculaires des oscillations circadiennes.

Cette horloge interne possède son propre rythme : des expériences menées avec des personnes plongées dans le noir (ou soumises à très peu de lumière) pendant plusieurs jours, sans repère de temps, ont permis de montrer que le cycle imposé par l’horloge interne dure spontanément entre 23 h 30 et 24 h 30, selon les individus. La moyenne chez le sujet sain est estimée à 24 h 10. Autant dire que si l’horloge interne contrôlait seule le rythme biologique, sans être remise à l’heure, l’humain se décalerait tous les jours. Chacun finirait ainsi par dormir à un horaire différent de la journée ou de la nuit, rendant incompatible une vie en société. L’horloge interne est donc resynchronisée en permanence sur un cycle de 24 heures par des agents extérieurs. 

Plusieurs synchroniseurs agissent simultanément. Le plus puissant d’entre eux est la lumière. L’activité physique et la température extérieure jouent aussi un rôle, mais leur effet est bien plus modeste.

L’horloge biologique selon la médecine traditionnelle chinoise

La médecine traditionnelle chinoise repose sur l’idée qu’un corps en bonne santé est un corps où le souffle circule harmonieusement dans les méridiens qui le parcourent. Cette circulation s’effectue sur un cycle de 12 fois 2 h et toujours dans le même ordre. On appelle ce processus le rythme circadien.
Durant 2 h, le souffle est donc à son pic dans un méridien donné et au plus bas dans celui qui lui est opposé sur l’horloge. On parle de marée énergétique pour désigner ce phénomène. Traditionnellement, on considère que le début du cycle commence à 3 h, avec le méridien du poumon…

Comprendre et respecter nos rythmes

Le rythme circadien est un outil intéressant :

  • pour comprendre les mouvements de l’énergie, ses enchaînements et le fonctionnement des organes dans notre corps ;
  • pour harmoniser nos activités le mieux possible à cette circulation des souffles dans le corps ;
  • pour devenir conscient, de manière générale, de la qualité du souffle de chaque moment de la journée et de notre interrelation aux cycles diurnes, nocturnes, saisonniers, astrologiques, astronomiques…

La même association fut faite avec les heures du jour : chaque branche terrestre représentant deux heures, appelée pour des raisons évidentes heure double ; mais aussi avec les points cardinaux : chaque branche divisant un cercle en arcs de 30°.

Cycle circadien
L’horloge circadienne indique la chronologie des flux de l’énergie dans les méridiens des organes et viscères. L’heure solaire correspond donc à la montée en charge énergétique de l’organe concerné ainsi que tout ce qui s’y rattache fonctionnellement, émotionnellement.
0305Méridien du poumonPalais centralLa naissance, la souveraineté
0507Méridien du gros intestinLe fond de la valléeLes échanges avec le monde extérieur
0709Méridien de l’estomacReçoit les pleursLa transformation et les transports
0911Méridien de la rateEsprit cachéLa purification, la sélection, le choix
1113Méridien du cœurSource du faîteLa métamorphose, la cultivation, l’élévation
1315Méridien de l’intestin grêlePetite porteLe talent, la sélection, la déviation
1517Méridien de la vessieÉclat de la prunelleLa valorisation de la vie
1719Méridien du reinSource jaillissanteLa réalisation, la réussite
1921Méridien maître du cœurRéservoir célesteLe self-control, la raison
2123Méridien du triple réchauffeurIrruptionLa communication
2301Méridien de la vésicule biliaireCreux de la pupilleL’action, la nouvelle chance
0103Méridien du foieGros et massifLes changements, la mémoire

Se baser sur l’heure solaire vraie

L’heure solaire vraie est celle du cadran solaire, ou du clocher qui sonnait midi quand le soleil passait juste au zénith. Elle rythmait la vie du village, les pauses dans les champs, les prières des moines… 

On a défini au début du XXe siècle une heure légale, basée sur le méridien de Greenwich, qui est l’heure solaire vraie plus trois corrections : 

  • on fait comme si la course de la Terre autour du Soleil était toujours égale à 24 heures et on irrégulière ;
  • la correction de longitude, 4 minutes par degré, qui permet de passer au temps solaire universel ; 
  • ajouter deux heures en hiver et une heure en été à celle de Greenwich (GMT).

Cependant déduire 2 heures en été et 1 heure en hiver ne permet pas de retrouver l’heure solaire vraie, sauf si nous habitons à Greenwich.


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